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用长脚趾“钓”虫,古生物学家在琥珀中发现古鸟类新物种

来源:现代快报全媒体编辑:郑芮2019-07-12 10:04分享
摘要:晶莹剔透的琥珀里,一只小腿静静地躺着,细长的脚趾,透着神秘。经过多年研究,中国地质大学(北京)邢立达副教授领衔的中外科学家团队发现,这只小腿的主人是一只小鸟。

现代快报讯(记者 胡玉梅 刘静妍)晶莹剔透的琥珀,像一颗时光胶囊。琥珀里,一只小腿静静地躺着,细长的脚趾,透着神秘。

经过多年研究,中国地质大学(北京)邢立达副教授领衔的中外科学家团队发现,这只小腿的主人是一只小鸟,它9900万岁,体态娇小,专吃虫子。" 这是首次在缅甸琥珀中发现古鸟类新物种,对理解古鸟类的行为和演化有重要意义。" 邢立达对现代快报记者说。

△标本全貌

7月11日,该研究成果发表在生物学著名刊物《当代生物学》上。

首次命名琥珀中的鸟类新物种

△琥珀鸟复原图 绘图 张宗达

" 这是一只亚成年或已经成年的古鸟儿的腿。" 邢立达说。

古生物学家们把它命名为:陈光琥珀鸟。陈光是化石的发现者、腾冲虎魄阁博物馆馆长;琥珀鸟,则是因为它是首次在琥珀中发现的鸟儿。" 之前,我们团队曾经在琥珀中发现古鸟类、恐龙、蛇的包裹体。这次是古鸟类新物种。" 邢立达说。

△邢立达

琥珀不大,长约3.5厘米,重5.5克。透过琥珀,可以看到里面那只细长的、脚趾清晰的鸟腿。

这次发现的琥珀产自缅甸北部克钦邦胡冈谷地,科学家们通过火山灰测定后发现,这里的琥珀形成于约9900万年前,属于白垩纪晚期的最早期。而这枚琥珀的发现,归功于陈光。" 2016年,缅甸琥珀矿区的矿工给我看了这枚琥珀。当时,我就很好奇。琥珀中的小动物脚指头太长,感觉不像小鸟,反而和当地常见的蜥蜴脚趾头类似。" 陈光说。

△陈光

由于陈光和邢立达有密切合作,于是,陈光把琥珀给邢立达一探究竟。" 我看到的第一眼,就确认它是鸟儿的腿,不是蜥蜴脚趾。因为蜥蜴是5个脚趾,鸟儿是4个脚趾。这个化石标本是4个脚趾。" 邢立达告诉现代快报记者。

当时,陈光琥珀鸟不幸被柏类或南洋杉类针叶树所流下的树脂包裹,在漫长的地质年代中形成琥珀,一直保存至今。

它体型小、骨骼清奇,用长脚趾探测蛀虫

△足部特写

古生物学家们的研究证实了邢立达的推测:它是一只非常特别的古鸟类的腿。

通过对CT数据的重建、分割和融合,古生物学家们最终无损得到了所有骨骼的高清3D形态。" 这件标本的骨骼保存非常好,重建之后的脚部栩栩如生。" 中国科学院动物所研究员白明介绍说,这是一只非常特别的古鸟类的腿部,记录了它不凡的骨骼形态学。

这个标本属于反鸟类,它各个趾骨的长度非常特别,第3趾最长,约9.8毫米;而第1趾和第2趾的长度非常接近。这些比例组合,不同于任何其他中生代鸟类或者现生鸟类。

△琥珀鸟与脚部骨骼轮廓图 绘图 张宗达

" 琥珀鸟的第3趾显著延长,这是在任何中生代鸟类中都没有观察到的现象,加上它大型的弯曲的爪子,相当长的第1趾,都强烈暗示着这是一种树栖的适应特征。" 研究团队成员之 一、中国科学院古脊椎动物与古人类研究所美籍研究员邹晶梅说。

如果时光倒流到9900万年前,缅甸北部的胡冈谷地是一片靠海边的热带雨林,这里,参天古木,恐龙是霸主。鸟儿、蛇、虫 …… 各显神通。作为居民之一,比麻雀还小的陈光琥珀鸟 ,有自己的生存之道。它强健有力的爪子,紧紧握住树枝,另一只腿则探到树杆上,长脚趾还可以作为 " 蛀虫探测器 ",敲击树木,定位蛀虫,然后抠出来吃掉。

" 它和啄木鸟一样,都是吃虫子的,但是啄木鸟是用尖尖的嘴巴把树皮啄开,将虫子掏出来;而陈光琥珀鸟则是用脚趾。" 邢立达说。

白垩纪的琥珀,记录鸟类从恐龙演化的过程

△标本全貌

鸟类是全世界生物多样性最为丰富的脊椎动物之一,大约有10500个种。在近1.5亿年漫长的演化历史中,鸟儿共历经了白垩纪和新生代两次辐射演化。其中,白垩纪是鸟类演化的重要阶段,记录了鸟类从恐龙演化的过程。其中,胡冈谷地的鸟类琥珀包裹体较为丰富,有羽毛包裹体、骨骼包裹体 ……

△羽毛特写

那么,陈光琥珀鸟的发现,对于研究鸟儿的演化有什么意义?邢立达说,在恐龙是绝对霸主的年代,这种体态娇小的陈光琥珀鸟,用它独特的方式展示给今日的我们,进一步阐明了白垩纪反鸟的辐射演化,揭示了鸟类曾经利用但后来抛弃的、一些可能的捕食策略。

(邢立达供图)

 

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